Rhincodon typus (Whale shark, tiburón ballena)

 

El tiburón ballena es el pez más grande del mundo y el más grande de los peces cartilaginosos o condrictios, que son los vertebrados acuáticos cuyo esqueleto es cartilaginoso (como los tiburones, rayas y quimeras). Los peces óseos u osteíctios, por otro lado, tienen el esqueleto formado principalmente de hueso.

Se encuentra en todas las aguas tropicales y cálidas, alrededor de los 30º N/S, excepto en el Mediterráneo. Aunque existen poblaciones residentes, puede realizar migraciones muy largas, una de las más largas registradas fue de 13.000 km ¡desde el Golfo de California hasta la isla de Tonga en la Polinesia!. Buceando pueden llegar a una profundidad de 700 metros.

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Tiburón ballena en el Golfo Dulce, Península de Osa, Costa Rica.

El vientre es blanco y el dorso es grisáceo con puntos blancos, el patrón de distribución de éstos es único para cada individuo y se usan en la fotoidentificación y censo de poblaciones. 

Tienen una tasa de crecimiento muy lenta, siguen lo que en ecología se conoce como estrategia de reproducción k, (animales más grandes, viven más tiempo, maduran más despacio, tienen menos crías pero dedican mucho más esfuerzo para asegurar su supervivencia). Pueden llegar a vivir desde 70-100 años y son ovovivíparos, las crías salen del huevo dentro de la madre que da a luz a las crías vivas.

Pueden llegar a medir entre 15-20 metros, el tiburón blanco, para haceros una idea (sí, el de la peli de tiburón) mide unos 5 metros. Pueden llegar a pesar unas 35 toneladas.

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La boca es de 1,5 metros de ancho y tiene muchas filas pequeña de dientes aunque no los usa para comer ya que es filtrador. A diferencia de otros tiburones filtradores que necesitan estar en movimiento para poder alimentarse, el tiburón ballena se alimenta con un mecanismo de succión de agua que, al cerrar la boca, será filtrada por las branquias. Así, todo lo que sea mayor de 2-3 mm será retenido y engullido. Es capaz de mantenerse en posición vertical si lo necesita para alimentarse. Principalmente se alimenta de plancton, krill, larvas de peces o algún otro crustáceo.

Está catalogado como Vulnerable según la UICN (Unión internacional para la conservación de la naturaleza), a pesar de que hay aún mucho desconocimiento sobre el estado de las poblaciones. Sus principal amenaza es la pesca para el consumo de su carne y grasa y, a pesar de que ha disminuido mucho su caza, aún se sigue dando en países como Taiwan o las Maldivas. Actualmente muchos programas de ecoturismo están demostrando que es mucho más rentable conservarlos vivos por la cantidad de ingresos que pueden traer a las comunidades, a través del buceo o los tours en bote para verlos.

Las fotos de esta entrada fueron tomadas en Enero del 2013, cuando estuve como asistente de investigación en un proyecto de tortugas marinas en zona de alimentación en la península de Osa, en Costa Rica. Llevaba 4 meses allí y salíamos todas las semanas con el bote para buscar tortugas. Se estaba terminando mi estancia allí y decían que las ballenas empezaban a llegar al golfo por esas fechas… Me alternaba con otra asistente para salir en el bote y el día que aparecieron estos dos tiburones no me tocaba salir a mí, no me podía creer que tuviera tan mala suerte.

Al día siguiente ya me tocaba a mí salir en el bote y unos pescadores de la zona avisaron de que allí seguían los dos tiburones. Estuvimos buscando durante varias horas en el Golfo a ver si los veíamos y cuando ya lo dábamos por perdido, vimos las aletas a lo lejos… En cuanto nos acercamos, se pusieron a jugar tranquilamente con los botes, pasando por debajo o muy cerca. Nos metimos en el agua para poder nadar con ellos y a pesar de que el agua no estaba tan clara ese día, tuve el tiempo justo para poder nadar a su lado, estar apenas a dos metros de él y ver como tranquilamente se iba hundiendo en el mar para desaparecer en las profundidades…