Tapirus bairdii (Baird’s Tapir, Danta)

El tapir es el mamífero terrestre más grande de Centroamérica y un primo lejano de los caballos y los rinocerontes. Todos son ungulados (como los ciervos) y pertenecen al orden Perissodactyla, lo que en latín nos indica la presencia de un tercer dedo más desarrollado sobre el que apoyan todo su peso.

Huellas de tapir en el Parque Nacional Corcovado. Se puede ver como va por encima de las huellas de los más madrugadores.

Hay 4 especies de tapires dentro de la familia Tapiridae, 3 de ellos viven en los neotrópicos (el llamado nuevo mundo o América) y uno en Asia. Su distribución va desde Méjico hasta Colombia. El único que podemos encontrar en  Costa Rica, desde el nivel del mar hasta los 3000 metros, es la Danta o Baird’s tapir. Las otras dos especies viven en los Andes (Sudamérica), una en la zona este (Tapirus terrestris) y la otra en las zonas altas (Tapirus pinchaque).

La danta puede medir hasta 2 metros y pesar 250 kg., de ahí que se le conozca también como vaca de bosque, aunque su apariencia recuerde un poco a un elefante. Tiene un labio superior muy desarrollado que le cubre la boca y hace parecer que tiene una pequeña trompa, esta le sirve para agarrar hojas o frutos que no alcanza con los dientes.

Son herbívoros, se alimentan principalmente de hojas, hierba o frutas y juegan un papel muy importante en la dispersión de semillas ya que, aunque pueden romper semillas muy duras, otras las come casi enteras y luego las dispersa con las heces que suele depositar en el agua.

Tapir from Rvg on Vimeo.

Tienen un sentido del olfato muy desarrollado, olisquean continuamente el aire para detectar la presencia de amenazas. También es importante en la comunicación, ya que marcan ciertas zonas con orina o con sus patas traseras para comunicarse con otros animales.

Aunque de hábitos principalmente nocturnos, se le puede encontrar durante el día paseando por senderos ya existentes o alimentándose. Algunos se han vuelto tan confiados que salen a comer a plena luz del  día cerca de la estación Sirena, localizada en el Parque Nacional Corcovado (Costa Rica), donde los visitantes pueden disfrutar del espectáculo tan  solo a  unos metros de distancia.

Tapir from Rvg on Vimeo.

Estos animales siempre están asociados a cursos de agua dulce donde muy a menudo se los encuentra descansado, ya sea para librarse de los insectos o para esconderse de algún depredador. Es un animal muy tranquilo y solitario, excepto si es una madre con su cría, en ese caso no dudará en defenderse y atacar. La gestación dura 13 meses y la cría, de color más marrón con manchas blancas, a diferencia de los adultos que son de color negro, permanece con la madre hasta que tiene un año y puede valerse por sí misma.

En Costa Rica actualmente se encuentra en peligro de extinción. El tapir vive principalmente en zonas de bosque secundario o bosque relativamente joven, así que la pérdida de hábitat no parece ser una gran amenaza. Sí lo es la caza, ya que tienen un ritmo de maduración y reproducción muy lento y les cuesta mucho recuperarse de las pérdidas del pasado.